Les métaux sexys : l’élément manquant du puzzle coréen

Le secrétaire d’État américain Mike Pompeo connaît l’importance des terres rares, et la Corée du Nord aurait trouvé l’un des plus grands gisements du monde à 150 km de Pyongyang ; est-ce un autre facteur à l’origine du récent dégel avec les États-Unis ?

par Pepe ESCOBAR

Il ne s’agit peut-être pas de construction d’appartements sur les plages nord-coréennes après tout. On peut soutenir que le cœur du problème dans cette étreinte de Kim Jong-un par l’administration Trump a tout à voir avec l’un des plus grands gisements d‘éléments de terres rares (ETR) au monde, situé à seulement 150 km au nord-ouest de Pyongyang et valant potentiellement des milliards de dollars.

Tous les équipements de la vie quotidienne axés sur la technologie du 21e siècle reposent sur les propriétés chimiques et physiques de 17 éléments précieux du tableau périodique également connu sous le nom d’ETR.

Actuellement, on estime que la Chine contrôle plus de 95 % de la production mondiale de métaux de terres rares, avec environ 55 millions de tonnes de gisements. La Corée du Nord, pour sa part, détient au moins 20 millions de tonnes.

Les éléments de terres rares ne sont pas les seuls minéraux et métaux hautement stratégiques dans ce jeu de pouvoir. Les mêmes gisements sont des sources de tungstène, de zirconium, de titane, d’hafnium, de rhénium et de molybdène ; tous ces gisements sont absolument essentiels non seulement pour une myriade d’applications militaires, mais aussi pour l’énergie nucléaire.

La métallurgie des terres rares est également essentielle pour les systèmes d’armes américains, russes et chinois. Le système THAAD a besoin d’éléments de terres rares, tout comme les systèmes de défense antimissile russes S-400 et S-500.

Il n’est pas exagéré de considérer « L’art de l’accord » appliqué aux éléments de terres rares. Si les États-Unis ne prennent pas au sérieux l’enjeu sur les ressources en terres rares de la République populaire démocratique de Corée (RPDC), le vainqueur, une fois de plus, pourrait être Pékin. Et Moscou aussi – compte tenu du partenariat stratégique entre la Russie et la Chine, désormais explicitement reconnu dans le dossier.

Le puzzle entier peut tourner autour de qui offre le meilleur retour sur investissement ; non pas sur l’immobilier mais sur le métal sexy, avec le leadership de Pyongyang susceptible de collecter une immense fortune.

Pékin est-il capable d’égaler un éventuel accord américain ? Cela pourrait bien avoir été un sujet majeur de discussion lors de la troisième réunion en quelques semaines seulement entre Kim Jong-un et le président Xi Jinping, exactement au moment où tout l’échiquier géopolitique est en équilibre.

Donc les métaux ne sont pas sexy ?

Le chercheur Marc Sills, dans un article intitulé « Strategic Materials Crises and Great Power Conflicts », déclare : « Les conflits sur les minéraux stratégiques sont inévitables. Les drames se dérouleront probablement au niveau ou à proximité des mines, ou le long des axes de transport que les matériaux doivent parcourir, et en particulier aux points d’étranglement stratégiques du monde que l’armée américaine est maintenant capable de contrôler. Encore une fois, l’équation du pouvoir est écrite de manière à inclure à la fois le contrôle de la possession et le déni de possession par d’autres ».

Cela s’applique, par exemple, au puzzle ukrainien. La Russie a grandement besoin du titane, du zirconium et de l’hafnium de l’Ukraine pour son complexe militaro-industriel.

Plus tôt cette année, des chercheurs japonais ont découvert un gisement de 16 millions de tonnes d’éléments des terres rares (moins que les réserves nord-coréennes) dans les fonds marins du Pacifique occidental. Mais il est peu probable que cela change la suprématie de la Chine – et potentiellement de la RPDC. La clé de tout le processus des terres rares est de concevoir une chaîne de production rentable, comme l’ont fait les Chinois. Et cela prend beaucoup de temps.

Des documents détaillés tels que « China’s Rare Earth Elements Industry », de Cindy Hurst (2010), publié par l’Institute for the Analysis of Global Security (IAGS) ou « Rare Earth in Selected US Defense Applications », de James Hedrick, présenté au 40e Forum on the Geology of Industrial Minerals en 2004, cartographient de manière claire toutes les interconnexions. M. Sills souligne toutefois que les minéraux et les métaux semblent n’attirer l’attention que dans les publications spécialisées dans le secteur minier : « Et cela semble expliquer en partie pourquoi la compétition des terres rares en Corée a échappé à l’attention. Les métaux ne sont pas si sexy. Mais les armes le sont. »

Les métaux sont sans aucun doute sexy pour le secrétaire d’État américain Mike Pompeo. Il est assez intéressant de se rappeler comment Pompeo, alors directeur de la CIA, a dit à un comité sénatorial en mai 2017 que le contrôle étranger des éléments des terres rares était « une préoccupation très réelle ».

Puis un an plus tard, lorsque Pompeo, prenant le relais au département d’État, a mis l’accent sur une nouvelle « fantastique » de la politique étrangère américaine.

Et avancer à nouveau rapidement jusqu’à il y a quelques semaines seulement, avec la fanfaronnade de Pompeo appliquée aux réunions avec Kim Jong-un.

Bien au-delà d’une intrigue à la Netflix, un récit tout à fait possible est celui de Pompeo qui impressionne Kim sur le plaisir d’une sucrerie, la négociation américaine sur les éléments de terres rares. Mais la Chine et la Russie doivent être écartées. Ou sinon… Il n’est pas difficile d’imaginer Xi comprendre ce que ça implique.

La RPDC – ce mélange unique de Turkménistan et de Roumanie post-URSS – pourrait être sur le point d’être intégrée à une vaste chaîne d’approvisionnement via une Route de la soie et de fer, le partenariat stratégique entre la Russie et la Chine investissant simultanément dans les chemins de fer, les pipelines et les ports parallèlement aux zones économiques spéciales (ZES) nord-sud-coréennes, à la chinoise, qui portent leurs fruits.

Comme l’a révélé le directeur général adjoint de Gazprom, Vitaly Markelov : « La Corée du Sud a demandé à Gazprom de relancer un projet clé – un gazoduc traversant la Corée du Nord, un cordon ombilical entre la Corée du Sud et la masse continentale eurasienne ».

Depuis les discussions clés du sommet de Vladivostok en Extrême-Orient en septembre 2017, la feuille de route prévoit que la Corée du Sud, la Chine et la Russie associent la RPDC à l’intégration de l’Eurasie, en développant son agriculture, son hydroélectricité et, surtout, ses richesses minérales.

Bien que l’administration de Trump soit en retard dans le jeu, il est impensable que Washington abandonne une partie de l’action (métallique).

 

Article original : http://www.atimes.com/article/sexy-metal-the-missing-element-in-the-korean-puzzle/
Source : https://www.strategic-culture.org/news/2018/06/21/sexy-metal-missing-element-in-korean-puzzle.html  traduit par Soverain

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